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七姐妹星团也许是天空中最著名的星团,你看到过吗?

  说明:你看到过七姐妹星团吗?七姐妹星团也许是天空中最著名的星团,甚至在光污染严重的城市夜空中无需双筒望远镜也能够看到。七姐妹星团也被称为昴星团或M45,是最明亮和最近的疏散星团之一。它只有400光年远,正快速通过一团宇宙尘埃云,以其震撼的蓝色反射星云而著名。这幅醒目的广角(3度)影像显示,这个著名的星团在影像中央附近,而同时突显出附近知名度较低的尘埃状反射星云,覆盖约20光年的范围。在这个事例中,七姐妹星团和宇宙尘埃云之间没有联系,它们只是碰巧同时通过同一片天空而已。

  说明:土卫二的地下海洋是否穿越了虎纹带?长长的虎纹是从土卫二的冰态内部向外太空喷发出的冰,在土卫二的南极上空形成细小的冰颗粒而形成的云层,同时形成土星神秘的E光环。支持这个结论的证据来自卡西尼飞船。上图中,土卫二高分辨率的影像是在一次近距离的飞行中拍摄的,其表面一些不同寻常的特征被命名为虎纹带,在上面的伪彩色图中用蓝色表示。为什么土卫二如此活跃至今仍是个谜。与此相反的是,它的近邻,几乎同样大小的土卫一,却是相当的沉寂。近年来,对卡西尼捕获的尘埃的分析证明,可以预期在深处的含盐海洋中存在钠。这样的研究有特别的意义,因为这样的海洋可能是包含生命的候选地。

  说明:华丽的旋涡星系M33中似乎充满了明亮的发射星云。上图这幅影像是用窄波段和宽波段的影像资料综合而成的。沿着松散的旋臂蜿蜒着伸向星系的核心,可以看到泛红色的发射星云,以及电离氢区。M33巨大的电离氢区域对天文学家来说具有很大的意义,因为它是已知最大的恒星孕育场之一。来自明亮的大质量恒星强烈的紫外辐射使周围的气体电离,最终产生了特征性的红色光芒。M33横跨50000多光年,也被称为三角座星系,距离我们约300万光年。

  说明:上图是三个很有意思的星系,位在北天的天龙座内,常被称为天龙座星系群。这个小型星系群体距离我们约1亿光年,从左至右分别是侧对着我们的NGC5981、椭圆星系NGC5982,和正面朝向我们的NGC5985,通常在一个望远镜的视野里可以同时看见它们。这群星系太小了,所以还不能被称作星系团,也没能归类为致密星系群。用光谱仪仔细研究NGC5985后,天文学家发现它的核心在某些波段有很强的辐射,因此把它被归类为赛佛特星系,这是一种十分活跃的星系。天龙座三剑客虽然并不像致密星系群那么出名,但因它们在视觉上的强烈对比,使它们成为天文摄影爱好者常常拍摄的对象之一。

  说明:上图左方这幅惊人的影像称为赖曼-α云球,是一种延展数10万光年的巨大氢气云,这幅照片分别综合了地表和太空望远镜所拍摄的X射线、光学、以及近红外线波段的影像。这个巨大而类似变形虫的结构,产生于宇宙诞生后约20亿年,距今则有大约120亿年了。赖曼α的得名是因为在它氢气的赖曼α谱线波段有极强的辐射。一般来说,赖曼α发射线是位于紫外波段,但是赖曼α云球的发射线却因红移而进入可见光波段。分析X射线(蓝色)影像,还可以了解这个云球有个超大质量的黑洞。右方的示意图表明,活动星系的辐射与向外的喷流加热了云球。

  说明:这幅宇宙合成影像很好地在疏散星团M52和右上方的泡泡星云之间形成了视觉的平衡。然而,这两个天体在方面却都是极不平衡的。泡泡星云(NGC7635)仅仅10光年宽,它隐藏在星际尘埃和气体的复合体之中,被单个大质量O型恒星的星风吹得鼓起。而M52则是一个富含恒星的疏散星团,约一千颗恒星,宽约25光年。泡泡星云位于仙后座的北部边界,它及其相关的星云复合体的估计距离约为11000光年,而星团M52的距离约5000光年。

  说明:这里的恒星到哪儿去了?天文学家原来以为这里是星空中的空洞,现在知道它其实是一个暗分子云。此处,稠密的尘埃和分子气体实际上吸收了所有背景恒星发出的可见光线。黑暗的背景使得分子云的内部成为宇宙中最寒冷的地方之一。在这些暗吸收星云中,最值得注意的是蛇夫座方向的分子云,被称为巴纳德68,见上图。分子云中心看不到任何恒星表明,巴纳德68离开我们相对较近,约500光年远,半光年宽。现在还不清楚类似巴纳德68的分子云究竟是如何形成的,但是科学家已经知道这些分子云本身可能是新恒星形成的场所。实际上,巴纳德68本身最近已被发现可能会塌缩并形成新的恒星系统。

  说明:是什么原因造成了水星上双环盆地内的光滑底部?没人知道。这个不寻常的特征覆盖范围约160公里,是信使号飞船上周飞越水星期间拍摄的。双环和多环盆地,虽然很稀有,但过去在火星、金星和地球、月球上也有拍摄过。水星本身有几个双环盆地,包括巨大的卡洛里盆地、伦勃朗盆地和谜一样的Raditladi盆地。行星及其卫星上的大多数大型多环盆地最初是由小行星或者彗星碎片猛烈撞击行星造成的。上图中的双环盆地的一个有趣特征是,盆地中心似乎比双环之间的区域光滑得多。这个底部可能是被后来的火山活动平滑过,也可能是被撞击时候产生的熔岩平滑过。信使号现在已经结束最后一次飞越水星,但是将于2011年3月再次回来并试图进入绕水星公转的轨道。

  说明:这幅宽银幕影像表现了干燥、荒无人烟的地貌之上的一个多星夜晚。这幅壮观的影像是在阿尔及利亚南部的撒哈拉沙漠中心的Tassili国家公园拍摄的。从被侵蚀的砂石悬崖上空升起的“星座动物园”里,有天龙座、天鹅座、老鹰座和天蝎座。巨行星木星透过云层闪耀着,非常接近照片中心的地平线,而银河系内的星团,通过右面最远处的岩石上空的人马座划出了一条弧线。天鹅座内的明亮的蓝色恒星天津四和老鹰座内的牛郎星,以及天蝎座内的明亮的恒星心宿二,共同闪耀在多星的夜空中。史前的星空凝视者肯定见证过相似的星空。除了巨大的砂石地质,Tassili区域还以其可以追溯到新石器时代的岩石画艺术和考古遗址著称于世。

  说明:斯蒂芬五重星系是首个被确认的致密星系团,上图这幅精彩影像就是新近大修后的哈勃空间望远镜给它拍摄的新照。这个星系团距离我们约3亿光年,其实只有四个星系是真实处于反复经历密近碰撞的宇宙舞蹈之中。古怪的出局者其实是容易辨认的。四个相互作用的星系(NGC7319,7318A,7318B和7317)都有完全泛的外观,倾向于具有扭曲的圈环和尾巴在扰动的引力潮汐的影响下生长。左上方那个泛蓝色的星系(NGC7320)则比星系更靠近我们。它的距离只有4000万光年,并非那个致密星系团的成员。在上图这幅高分辨率图像中,前景星系内的单颗恒星都可以分辨出来,这也暗示着它比星系离我们要近得多。

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